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La misión espacial de la sonda Cassini

La sonda Cassini, un revelador proyecto de la Nasa que investigó Saturno, duró alrededor de dos décadas en su misión espacial. Con 17 países involucrados en el proyecto y una inversión de$ 3,26 billones, la misión reunió miles de datos importantes sobre el sexto planeta del Sistema Solar: Saturno

Después de esto, se programó la destrucción de Cassini porque, según la Nasa, el cohete se estaba quedando sin combustible y esa situación terminaría por impedir que los operadores controlaran el curso de la nave. Por lo tanto, mantenerla en órbita en esa situación se volvería cada vez más difícil, lo que podría generar una colisión sin control.

Y es que una colisión de Cassini en un entorno propicio para la vida podría ser catastrófica si ya existe algún tipo de vida en desarrollo.

En cualquier caso, el legado científico de la sonda Cassini es fantástico; un auténtico hito para la ciencia e, incluso con el fin de la misión, se estima que durante unos diez años tendremos resultados que se publicarán sobre la base de los datos obtenidos.

En total, la sonda terminó su operación después de casi 300 órbitas alrededor de Saturno. En la conferencia de prensa tras la finalización de la misión, científicos e ingenieros involucrados en el proyecto informaron que los instrumentos de Cassini funcionaron hasta el último segundo posible.

Debido a la gran distancia entre Saturno y la Tierra, El último aliento de Cassini tardó unos 80 minutos en llegar. Así, se pudo ver desaparecer la señal de las transmisiones, dar un breve retorno, y luego, la sonda se silenció para siempre.

Desde el comienzo del proyecto, la Nasa tenía algunas metas principales: hacer mapas detallados de la gravedad y los campos magnéticos del planeta, entender mejor de qué están formados los anillos de Saturno y hacer imágenes del planeta, lunas y sus anillos.

Durante las dos décadas en que la misión estuvo activa, la agencia también consiguió hacer importantes descubrimientos: se descubrieron mares de metano líquido sobre la luna Titán y la existencia de un vasto océano de agua salada sobre la superficie glaciar de la luna Encélado.

Inicio de la misión de la sonda Cassini

El desarrollo de Cassini comenzó en los años 80. El nombre es un homenaje al astrónomo italiano Giovanni Domenico Cassini, que descubrió cuatro satélites de Saturno y la división entre los anillos. Junto a la sonda, se acopló la nave Huygens, que aterrizó en la luna Titán, a saber, la segunda mayor de todo el Sistema Solar.

El lanzamiento tuvo lugar el 15 de octubre de 1997, cuando Bill Clinton aún era el presidente de los Estados Unidos; a partir de entonces, aún demoró tiempo en llegar. Cassini tardó siete años en llegar al planeta en el año 2004. El aterrizaje en el suelo de la luna Titán ocurrió un año después con el desprendimiento de Huygens en 2005. Al final de esta misión, la Nasa pudo observar cerca de medio año de Saturno (téngase en cuenta que un año allí corresponde a 29 años terrestres).

Las lunas que la Nasa descubrió

La Nasa llegó a un recuento de 53 lunas confirmadas del planeta… Con nueve más en investigación.

Con las investigaciones de la sonda Cassini, los astrónomos han llegado a la conclusión de que la luna Titán tiene uno de los mundos más parecidos a la Tierra. Tiene un radio de 2.575 km, es la segunda luna más grande del Sistema Solar y registra temperaturas muy bajas. Pero es el único lugar que se ha descubierto con líquido estable en la superficie. Ahí, el ciclo es similar al del agua, pero con metano.

Como ya se sabe, la misión de Cassini está llena de descubrimientos científicos, y eso continuará porque los instrumentos tomarán muestras de la atmósfera de Saturno hasta el último segundo. Como mencionamos, se espera que los descubrimientos ligados a los datos obtenidos con la misión de Cassini alimenten nuestro imaginario científico por lo menos durante algunos años más.

Pero esto no fue el único gran descubrimiento; ya que también fue encontrada agua en otra luna, en donde también pudieron apreciarse vapores que salen de su superficie. Al enterarse de ello, Cassini le dio un rasante a estos “cañones” y obtuvo muestras de dichas sustancias. En abril de este año, la Nasa también confirmó la presencia de gas hidrógeno en la zona.

17 países y coste de la misión

La misión ha sido una empresa dirigida por la Nasa, pero no sólo por esta institución gubernamental de los Estados Unidos, ya que sólo pudo hacerse posible junto con la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana. Las agencias europeas construyeron la sonda Huygens transportada por Cassini. En total, 17 países países participaron en el proyecto.

La misión Cassini-Huygens tuvo un costo estimado de $ 3,26 billones. Los Estados Unidos aportaron $ 2,6 billones, la ESA con $ 500 millones e Italia aportó la cantidad de $ 160 millones.

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